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Narcolepsie: découverte des causes de la mystérieuse maladie du sommeil

Narcolepsie: découverte des causes de la mystérieuse maladie du sommeil


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Une équipe de recherche identifie les déclencheurs de la maladie du sommeil rare

Dans la narcolepsie rare de la maladie du sommeil, les personnes souffrant de somnolence diurne prononcée ont tendance à s'endormir soudainement. La maladie chronique a été documentée dès 1877, mais les causes de la maladie sont restées un mystère à ce jour. Une étude suisse a maintenant mis la lumière dans le noir. Les chercheurs ont pu déchiffrer les causes de la narcolepsie.

Attaques de sommeil soudaines, sommeil nocturne perturbé, hallucinations, perte de contrôle musculaire - la narcolepsie est une entrave à la qualité de vie des personnes touchées. L'endormissement soudain est également associé au risque d'accidents. Jusqu'à présent, les patients atteints de maladie du sommeil chronique ne savaient pas pourquoi ils souffraient de cette maladie. Une équipe de recherche suisse avec la participation du Centre universitaire de l'épilepsie sommeil-éveil de Berne (SWEZ) a découvert les causes de la narcolepsie rare. Les résultats de son étude ont été récemment publiés dans la célèbre revue "Nature".

Narcolepsie - une maladie rare et énigmatique

Seulement environ 0,05% de la population souffre de maladie du sommeil chronique, rapportent les chercheurs. Les mécanismes sous-jacents sont en grande partie restés un mystère depuis la découverte de la maladie. L'équipe dirigée par le professeur Federica Sallusto de l'Institut de recherche en biomédecine de Bellinzona (IRB) et le professeur Claudio LA Bassetti du Centre universitaire de l'épilepsie sommeil-éveil (SWEZ) de la clinique universitaire de neurologie de l'Inselspital de Berne a fait la percée, identifié les déclencheurs et offre désormais de nouvelles possibilités de diagnostic et de thérapie.

Ce qui était déjà connu

D'après des recherches antérieures, il était déjà connu que la narcolepsie est causée par la perte constante d'une protéine dans le cerveau. La diminution de la protéine hypocrétine est génétique, selon le groupe de recherche suisse, et survient généralement chez certaines personnes qui ont une sensibilité génétique à celle-ci. Jusqu'à présent, la raison pour laquelle la protéine a été perdue n'a pas été suffisamment comprise.

Les réactions immunitaires déclenchent la maladie du sommeil

Dans leur étude, les chercheurs suisses ont montré pour la première fois que les réactions immunitaires sont responsables de la perte de la protéine hypocrétine. L'équipe a identifié les soi-disant lymphocytes T autoréactifs qui provoquent une réponse immunitaire qui provoque la perte. Les lymphocytes sont des globules blancs et sont des composants naturels du sang. Ses tâches comprennent la détection et la destruction de substances étrangères telles que les virus et les bactéries. Chez les patients atteints de narcolepsie, les lymphocytes T autoréactifs détruisent certains neurones du cerveau responsables de la production d'hypocrétine.

Nouvelle option thérapeutique

«Grâce à de nouvelles méthodes sensibles, nous avons pu identifier les lymphocytes T autoréactifs comme cause de cette maladie», résume le professeur Federica Sallusto dans un communiqué de presse du CHU de Berne. Ces lymphocytes pourraient provoquer une inflammation qui pourrait entraîner des lésions neuronales ou même détruire les neurones producteurs d'hypocrétine. «Si nous bloquons les cellules T autoréactives dans les premiers stades, nous pourrons peut-être limiter la perte neuronale et empêcher la maladie de progresser», explique Sallusto.

La narcolepsie est souvent reconnue trop tard

«Cette étude permettra de sensibiliser à la narcolepsie, peu connue de la population générale et souvent sous-diagnostiquée par les médecins ou trop tardivement», ajoute le professeur Claudio Bassetti. Les nouvelles découvertes ouvriraient de nouvelles opportunités de diagnostic précoce ainsi que de nouvelles approches thérapeutiques.

Quelles sont les fonctions de l'hypocrétine protéique

Comme déjà mentionné, la perte d'hypocrétine entraîne les symptômes typiques de la maladie du sommeil tels que la fatigue chronique, les troubles du sommeil, les crises de sommeil, les troubles de la conscience et la perte musculaire. L'hypocrétine protéique est produite dans la région hypothalamique du cerveau et régule le comportement veille-sommeil ainsi que le comportement émotionnel et nutritionnel. Un certain marqueur génétique est présent chez 95% des patients atteints de narcolepsie (allèle HLA DQB1 * 0602). Pour cette raison, les médecins supposent qu'il s'agit d'une maladie auto-immune.

La narcolepsie survient souvent après des maladies infectieuses

Comme le rapportent les chercheurs, la narcolepsie survient souvent à la suite de maladies infectieuses comme après une grippe (grippe). Cela indique un rôle possible des facteurs environnementaux comme déclencheurs du processus auto-immun. Cependant, les mécanismes exacts pour lesquels les lymphocytes T attaquent les neurones du cerveau restent flous. (v)

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