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Traiter le cancer avec des virus de la rougeole?

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Une combinaison d'immunothérapie et de virothérapie tuerait avec succès les cellules cancéreuses

Lorsqu'il s'agit de traiter le cancer, les médecins placent de grands espoirs dans de nouvelles approches de l'immunothérapie. Ici, par exemple, la combinaison de l'immunothérapie et de la virothérapie à base de virus de la rougeole modifiés est une option prometteuse, pour la recherche dont le Dr. Dr. Christine Engeland du Centre national des maladies tumorales (NCT) à Heidelberg a récemment reçu le prix Anita et Friedrich Reutner.

L'équipe autour du Dr. Christine Engeland travaille sur une combinaison d'immunothérapie et de virothérapie. «La virothérapie profite du fait que certains virus infectent les cellules du corps, s'y multiplient et les font éclater», expliquent les experts dans un communiqué de presse de l'hôpital universitaire de Heidelberg. Dans leurs enquêtes, les chercheurs ont utilisé des virus de la rougeole, tels que ceux utilisés pour les vaccinations. «En laboratoire, nous avons déjà pu montrer chez la souris que nos virus modifiés de la rougeole retardent la croissance du cancer colorectal», rapporte le Dr. Engeland.

Activer les défenses de l'organisme contre le cancer

Chaque année, près d'un demi-million de personnes contractent un cancer en Allemagne. Des méthodes de traitement efficaces sont toujours nécessaires de toute urgence. L'immunothérapie offre ici une approche très prometteuse. Les mécanismes de défense du corps contre les cellules cancéreuses sont activés. Par exemple, "les inhibiteurs de point de contrôle peuvent être utilisés pour libérer certains freins du système immunitaire qui empêchent souvent les cellules immunitaires de combattre les cellules cancéreuses", rapporte l'hôpital universitaire de Heidelberg.

Les virus peuvent infecter spécifiquement les cellules cancéreuses

Les chercheurs ont également pu prouver que les virus dits oncolytiques tels que les virus de l'herpès simplex, les virus de la vaccine et d'autres virus infectent spécifiquement les cellules cancéreuses qui ont des sites spécifiques pour s'ancrer à leur surface ou dans lesquelles les voies de signalisation sont modifiées en relation avec la croissance cellulaire. Lorsque les virus sont libérés, les cellules cancéreuses sont détruites et le système immunitaire est activé.

Combinaison de différentes approches thérapeutiques

Sur la base de ces résultats, le Dr. Dans leurs enquêtes, Engeland et ses collègues ont modifié les virus de la rougeole afin de relâcher les freins du système immunitaire et de tuer spécifiquement les cellules cancéreuses. «Nous complétons les virus de la rougeole par des anticorps contre divers freins du système immunitaire», explique le chercheur. Ces virus ont pu infecter spécifiquement les cellules cancéreuses, initier la production d'anticorps dans les cellules et finalement les faire éclater. Les anticorps libérés activent le système immunitaire directement sur place, de sorte que celui-ci agit contre les cellules cancéreuses encore présentes.

Effets secondaires réduits

Un avantage majeur de la méthode est que les anticorps sont produits directement dans la tumeur, ce qui réduit les effets secondaires qui surviennent souvent lorsqu'ils sont utilisés dans tout le corps, rapporte l'hôpital universitaire de Heidelberg. Les scientifiques ont déjà pu démontrer en laboratoire que les virus de la rougeole modifiés retardent la croissance du cancer du côlon. Les recherches actuelles visent maintenant à mettre en contact direct les cellules immunitaires et les cellules cancéreuses. Jusqu'à présent, il y a eu le problème que «les cellules immunitaires ne parviennent souvent pas à trouver et à reconnaître suffisamment les cellules malignes», explique le Dr. Engeland. Afin de remédier à cela, des structures spéciales (appelées MV-BiTE; virus de la rougeole codant pour les cellules T bispécifiques) ont été intégrées dans les virus de la rougeole qui se lient aux cellules cancéreuses ainsi qu'aux cellules immunitaires.

Première étude patient prévue pour l'année prochaine

Les virus de la rougeole dirigent ces connecteurs dans la tumeur et les libèrent là où ils «relient» les cellules cancéreuses et les cellules immunitaires sur place, a déclaré le Dr. Engeland et ses collègues. Ici aussi, ils ont déjà prouvé l'efficacité de l'approche dans des modèles murins pour le cancer de la peau et du côlon. Au cours de l'année à venir, la première étude de patients sur l'immunovirothérapie avec des virus modifiés de la rougeole débutera au NCT en Europe. Selon l'hôpital universitaire de Heidelberg, des travaux de recherche d'accompagnement sur les cellules des patients et les échantillons de sang sont utilisés pour suivre les changements apportés par la thérapie chez le patient. (fp)

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